Anonim
Image

A sala parece uma suíte corporativa em miniatura: há cinco cubículos arrumados, cada um com uma mesa e cadeira de tamanho infantil e divisórias cinza cobertas de tecido. Afixadas nas paredes, ao lado de uma pequena foto do Homem-Aranha ou dos Teletubbies, estão os horários digitados, as listas de tarefas e as fichas.

Em uma manhã quente de outubro, um garoto de cinco anos chamado Jerry vai colorir, cortar formas e escrever. Ele praticará contagem, padrões, fonemas, abotoamento e revezamento. Seu comportamento será monitorado quanto à "não conformidade", "destruição ambiental" e "agressão" e, se houver uma explosão, os "antecedentes" e "conseqüências" serão registrados. Seus quatro colegas de classe no programa Stepping Stone da Meetinghouse School têm suas próprias longas listas de tarefas.

O Stepping Stone é uma pré-escola intensiva de análise aplicada do comportamento (ABA) para crianças autistas de 3 a 7 anos no distrito escolar regional de Ashburnham-Westminster, no norte-centro de Massachusetts. O programa foi aberto em 1998, uma nova colaboração entre um distrito escolar que tinha quatro crianças com autismo e nenhum lugar local para tratá-las e o New England Center for Children, uma usina particular de educação sobre autismo em Southborough, nos arredores de Boston.

O distrito fornece espaço, materiais, tutores e oportunidades de inclusão para as crianças; paga por consultores em fisioterapia, fala e terapia ocupacional; e contrata o centro para fornecer currículo, um analista de comportamento de supervisão, um professor principal e treinamento para os tutores que trabalham individualmente com as crianças.

Alan Chates, diretor de educação especial e serviços para alunos do distrito de 2.700 estudantes, herdou o Stepping Stone de seu antecessor. "É uma das experiências mais incríveis às quais já fui exposto em minha longa carreira", diz ele. "É um serviço que o distrito não tem capacidade para prestar por si próprio".

O Stepping Stone é parecido com as salas de aula da primeira infância no New England Center, onde as mensalidades anuais são de US $ 82.000 (mais US $ 20.000 a US $ 30.000 para transporte). Ambos operam o ano todo, com instrução individualizada e forte envolvimento dos pais. As salas de aula são tão silenciosas e livres como um escritório de seguros, escrupulosamente projetadas para o mínimo de distração; é por isso que as crianças trabalham em cubículos.

Guiado pelo centro, o Stepping Stone tem uma estabilidade frequentemente ausente nos programas de autismo nas escolas públicas, que podem se desintegrar quando um professor estelar sai. "Este é um modelo muito poderoso para serviços consistentes e de alta qualidade", observa L. Vincent Strully, fundador e diretor executivo do New England Center. A pedra angular do programa não é um único professor; é o currículo e a experiência desenvolvidos ao longo de trinta anos no centro, uma escola residencial e diurna para 200 alunos. (Recentemente, ele recebeu um contrato de US $ 100 milhões para abrir uma escola satélite em Abu Dhabi.) Se um professor sênior da Stepping Stone partir, o New England Center terá uma reserva de substituições, pois executa dois programas de mestrado em educação especial, com imersão em autismo e ABA.

O Stepping Stone difere do New England Centre em um aspecto muito importante: é um programa público de base comunitária. As crianças não precisam gastar mais de duas horas por dia em um ônibus de e para Southborough, como uma criança deste distrito antes de Stepping Stone existir e como os jovens de outras comunidades ainda o fazem. Esse recurso reduz o estresse imensamente para crianças e famílias e economiza o dinheiro do distrito no transporte. "Os diretores de educação especial me disseram que se eles tivessem apenas três estudantes que seriam expulsos do distrito, esse programa seria uma economia de custos", diz a analista de comportamento Amy Geckeler, diretora de serviços de consultoria do New England Center.

O New England Centre trabalhou com a Stepping Stone por cinco anos antes de levar o modelo para outros distritos. "Queríamos ver se seria bem-sucedido", explica Strully. Os dados mostraram que as crianças do programa Meetinghouse School fizeram um progresso significativo em seus planos de educação individual (IEPs) e adquiriram habilidades na mesma proporção que os alunos do New England Center, que atende a uma população mais autista. Agora, o centro opera catorze salas de aula de pré-escola e ensino fundamental em nove distritos de Massachusetts, e pelo menos uma dúzia de outros distritos estão explorando a opção.

Jerry chegou ao Stepping Stone em 2006 com um vocabulário de dez palavras. Agora ele fala em frases de três a quatro palavras e passa dois dias e meio por semana em um jardim de infância regular. Outro garoto, que não falava e não era treinado no banheiro e que costumava se agachar debaixo da mesa a maior parte do dia, quando se matriculou no Stepping Stone aos três anos de idade, está agora no caminho da inclusão total. Ele começou a visitar a pré-escola da capela apenas para dizer olá. Então ele ficou para um lanche. No ano seguinte, ele foi ao jardim de infância para fazer um círculo e, mais tarde, frequentava algumas manhãs por semana. Agora ele está em uma aula típica da primeira série com o tutor ao seu lado. Se tudo der certo, eles eliminarão o tutor até o final do ano.